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La NASA consigue grabar por primera vez en la historia un aterrizaje en Marte

Ya está aquí: el ya histórico vídeo del Perseverance aterrizando en Marte. La NASA anunció que a principios de esta semana podríamos ver cómo el quinto rover de la agencia espacial estadounidese hacía su triunfal entrada el pasado jueves en el planeta rojo, incluidos los sonidos del momento. Y ha cumplido: un clip de casi tres minutos y medio que nos colocan como espectadores de excepción de la última gesta del hombre en nuestro planeta vecino.

Desde el momento en el que se desplegó el paracaídas supersónico, el sistema de cámaras grabó todo el proceso de descenso, mostrando parte del increíble viaje del rover al cráter Jezero de Marte, algo que no había conseguido ninguna misión espacial hasta la fecha. El metraje de las cámaras de alta definición a bordo de la nave comienza a 11 kilómetros sobre la superficie y termina con el aterrizaje del rover sobre el cráter que en el que los científicos sospechan que una vez, hace miles de millones de años, pudo haber vida.

«Para aquellos que se preguntan cómo es aterrizar en Marte, o por qué es tan difícil, no necesitan buscar más», ha afirmado en rueda de prensa el administrador en funciones de la NASA, Steve Jurczyk. «Aunque acaba de llegar, Perseverance ya ha proporcionado algunas de las imágenes más icónicas en la historia de la exploración espacial». El viernes ya se mostró la primera imagen en alta resolución del rover a unos dos kilómetros del suelo de Marte, pero desde la agencia se remarcó la importancia de lo que estaba por llegar.

«Es lo más cerca que podemos ver un aterrizaje en Marte sin ponernos un traje espacial», ha comentado Thomas Zurbuchen, administrador asociado de ciencia de la NASA. «Debería convertirse en un visionado obligatorio para todos los jóvenes que no solo quieren explorar otros mundos y construir la nave espacial que los llevará allí, sino que también quieren ser parte de los diversos equipos que logran todos los objetivos audaces en nuestro futuro».

Lo que revelan las imágenes
El vídeo comienza unos 230 segundos después de que la nave ingresara en la atmósfera superior del planeta rojo, a 20.100 kilómetros por hora. El vídeo se abre en negro, con la lente de la cámara todavía cubierta dentro del compartimento del paracaídas. En menos de un segundo, el paracaídas se despliega y se transforma de un cilindro comprimido de 46 por 66 centímetros a uno de 21,5 metros de ancho, el más grande jamás enviado a Marte.

«Ahora finalmente tenemos un asiento de primera fila de lo que llamamos ‘los siete minutos de terror’ mientras aterrizamos en Marte», afirmó por su parte Michael Watkins, director del Laboratorio de Propulsión a Reacción (JPL) de la NASA en el sur de California, que administra la misión de la agencia. «Desde la apertura explosiva del paracaídas hasta el momento en el que se ve el polvo y los escombros circulando, el metraje es absolutamente impresionante».

El video también captura la caída del escudo térmico después de proteger a Perseverance de temperaturas abrasadoras durante su entrada a la atmósfera marciana, a unos 1.300 grados. Se puede ver la vista del rover balanceándose suavemente como un péndulo en la etapa de descenso. El paisaje marciano se acerca rápidamente a medida que se produce el vuelo libre del rover, que desacelera usando los motores de sus propios cohetes, para luego descender al Perseverance colgado de los cables de nailon. Poco después, cuando el rover se ve liberado de sus ataduras, sus ocho propulsores se activan para poner distancia.

«Colocamos el sistema de cámara EDL en la nave espacial no solo para tener la oportunidad de comprender mejor el rendimiento de nuestra nave espacial durante la entrada, el descenso y el aterrizaje, sino también porque queríamos llevar al público al viaje de su vida: el aterrizaje en la superficie de Marte», ha dicho Dave Gruel, ingeniero principal del subsistema de cámara y micrófono EDL de la misión Mars 2020. «Sabemos que la gente está fascinada con la exploración de Marte, por lo que agregamos el micrófono EDL Cam al vehículo porque esperábamos que pudiera mejorar la experiencia, especialmente para los fans del espacio con discapacidad visual, e involucrar e inspirar a personas de todo el mundo».

El metraje termina con las ruedas de aluminio de Perseverance haciendo contacto con la superficie a 2,6 kilómetros por segundo. Luego, la etapa de descenso asciende y acelera en la maniobra de vuelo planeada previamente.

Más imágenes desde Marte
No han sido las únicas imágenes que se han hecho públicas este lunes. La NASA también ha mostrado la primera panorámica de la misión desde la ubicación del lugar de aterrizaje del rover tomada por las dos cámaras de navegación (los ‘ojos’ del Perseverance) que se encuentran en su mástil.

Parte de la primera panorámica enviada por el Perseverance

Nasa / Caltech / JPL
El equipo del rover continúa su inspección inicial de los sistemas de Perseverance y su entorno inmediato. El próximo paso es revisar cinco de los siete instrumentos del rover y realizar las primeras observaciones meteorológicas con el instrumento Mars Environmental Dynamics Analyzer. En los próximos días, llegará una nueva panorámica de 360 grados del cráter Jezero, proporcionando la mejor vista hasta la fecha del camino que le espera a Perseverance en los próximos años.

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